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追逐音速他最強! 超音速飛行第一人 最高齡的也是他

2020-02-25 00:52:51聯合報 記者程嘉文/台北報導

2012年10月14日,葉格以89高齡再度駕駛戰機突破音速。圖/美國空軍檔案照
2012年10月14日,葉格以89高齡再度駕駛戰機突破音速。圖/美國空軍檔案照

人類歷史上首次超音速飛行至今已超過72年。完成這項壯舉的飛行員、美國空軍退役准將葉格(Charles Elwood "Chuck" Yeager),至今仍然健在,且剛歡度97歲大壽。

《空軍時報》指出,葉格是美軍二戰空戰王牌飛行員,戰後成為美國空軍試飛官,在這兩個領域都有比他表現更為傑出的人,卻無人能夠像他一樣,在航空史上留下這麼多傳奇故事。

被德軍擊落 說服艾森豪重返前線

1923年2月13日,「查克」葉格生於西維吉尼亞州的貧窮鄉下。1941年,高中畢業加入美國陸軍航空隊,擔任地勤技工。以他的年齡與學歷,原本沒有資格成為飛行員,但在美國加入二戰後,飛行員需求孔急,擁有2.0極佳視力的葉格,也獲選參加飛行員培訓。1943年隨同所屬的357戰鬥機大隊調往歐洲參戰。

葉格將P-51野馬式座機以女友葛蘭妮(Glennis Faye Dickhouse,兩人在1945年2月結婚)命名為「迷人的葛蘭」(Glamorous Glen)。1944年3月,在葉格的第8次戰鬥任務中,被德軍戰機擊落。跳傘逃生的葉格,靠著法國地下反抗軍的協助,與另一名也被擊落的飛官,步行逃到中立國西班牙,再回到英國。

依據當時美軍的規定,葉格這種敵後逃回的空勤人員,不能再派赴第一線作戰,以免如果再度被擊落俘虜,可能洩漏游擊隊的情報。葉格為了重回戰場,逮到面見盟軍最高統帥艾森豪的機會,為自己請命。隨著登陸諾曼第,相關禁令放寬,葉格得以如願。重回前線的葉格,又打下10.5架敵機,使得總戰績達到11.5架。

葉格與X-1「迷人的葛蘭」合影。圖/美國空軍檔案照
葉格與X-1「迷人的葛蘭」合影。圖/美國空軍檔案照

忍肋骨折斷 試飛貝爾X-1首破音障

戰後的葉格成為試飛官。1947年10月14日,他駕駛貝爾飛機公司的X-1實驗機(當然也名為「迷人的葛蘭」),在加州莫哈維沙漠上空45,000呎處,飛到1.05倍音速,首度打破「音障」,葉格也從此成為航空史上的名人。

X-1是一架火箭動力機,無法自行起飛,由經過改裝的B-29轟炸機帶到空中釋放,再點燃火箭引擎進行衝刺。在超音速飛行前兩天,葉格從馬上摔下肋骨骨折,但他不願錯過機會,除了太太與一名好友,其他人都不知道。由於關上X-1艙門的動作會帶來劇痛,他甚至要用一根掃帚柄幫忙。

葉格的P-51座機「迷人的葛蘭三世」,他的戰功多半在這架飛機上創下。圖/美國空軍...
葉格的P-51座機「迷人的葛蘭三世」,他的戰功多半在這架飛機上創下。圖/美國空軍檔案照

美國海空軍之間,有明顯的較勁情節:隨著空軍首先打破音障,1953年11月20日,海軍的克羅斯菲德(Scott Crossfield)駕駛道格拉斯公司的D-558II實驗機,首度突破2倍音速;葉格隨即於12月14日駕駛改良型X-1A飛到2.44倍音速,硬是在萊特兄弟飛行50周年紀念(12月17日)之前,替空軍奪回「世上飛得最快」的頭銜。

葉格與B-2轟炸機合影。圖/引自葉格臉書
葉格與B-2轟炸機合影。圖/引自葉格臉書

高中畢業當不了太空人 但訓練太空人

1962年,官拜上校的葉格,成為美國空軍試飛員學校的指揮官。當時太空總署從海空軍中選出的第一批7位太空人,就在其麾下接受訓練。由於首批太空人限定只招收擁有大學學歷的現役飛官,只有高中畢業的葉格,因此無法入選。

葉格在NF-104A座艙內,本型機也成為他飛行生涯唯一的墜機紀錄。圖/美國空軍檔...
葉格在NF-104A座艙內,本型機也成為他飛行生涯唯一的墜機紀錄。圖/美國空軍檔案照

1963年12月10日,葉格遭遇飛行生涯中第2次跳傘:他當天駕駛一架NF-104A,這是由F-104A改裝成的實驗機,在機尾加裝一具火箭引擎,可以鑽升到10萬呎以上高空,葉格在完成鑽升飛行後,在下降過程中卻失控,最後被迫跳傘。

開啟尾部火箭引擎助升的NF-104A,曾經創下12萬呎的高度紀錄。圖/美國空軍檔...
開啟尾部火箭引擎助升的NF-104A,曾經創下12萬呎的高度紀錄。圖/美國空軍檔案照

1983年,好萊塢電影「太空先鋒」(The Right Stuff)當中,曾經演出這一段情節。不過當時NF-104A早已退役,片商用的是一架西德空軍派駐路克基地的F-104G戰鬥機。電影上映時,德軍F-104機隊在美國的訓練計畫結束,剩下66架F-104G被美方轉手賣給我國。當初拍片的這架63-13269號機,成為國軍的4383號機,在台灣又服役十餘年才退役。

另外值得一提的是,葉格本人在「太空先鋒」中,也曾客串飾演愛德華空軍基地中酒吧的老酒保。葉格對此打趣表示,這個角色適才適所,因為他待在酒吧中的時間,比飛機座艙裡還多。

寶刀不老 89高齡再登F-15D戰機

1966年,官拜上校的葉格接任405戰鬥機聯隊長,駐地在菲律賓克拉克基地,定期派飛機支援越南戰場。他在B-57輕轟炸機上,又出了127次作戰任務。1968年,他接掌操作F-4幽靈式戰機的第4戰鬥機聯隊,隨即由於北韓擄走美國海軍普布羅號情報船(USS Pueblo)導致區域危機,由美東緊急調防到南韓。

1971到1973年,葉格奉派擔任巴基斯坦空軍的顧問,親身經歷了第2次印巴戰爭。1975年,葉格從空軍退伍,但此後還多次應空軍或太空總暑之邀,擔任試飛顧問。

1980、1990年代,葉格仍然活躍於公共事務。他還多次駕駛派珀(Piper)小型機,創下該型機的速度、高度、爬升率、續航力的紀錄。

2012年10月,美國空軍慶祝人類打破音障65周年紀錄,邀請已經89歲高齡的葉格,登上雙座F-15D戰機升空。老當益壯的葉格,又添一項紀錄,成為目前年齡最大的超音速飛行員。

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