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一丁點就能致命 全球食物過敏患者暴增 原因是太好命?

2019-09-18 10:00:00聯合報 編譯陳韋廷/報導

全世界兒童食物過敏情況愈來愈普遍。(美聯社)
全世界兒童食物過敏情況愈來愈普遍。(美聯社)

兒童過敏機率 有史以來最高

近年全球過敏盛行率持續上升,兒童發生食物過敏機率比以往任何時候還大,有些嚴重的過敏症甚至奪走孩童性命,像是去年英國就有青少年吃了白脫鮮乳、芝麻和花生後因嚴重過敏喪命,澳洲也有一名6歲小女孩死於乳製品過敏。

英國廣播公司(BBC)報導,近幾十年來,西方國家食物過敏案例明顯增加,目前英國有7%兒童受食物過敏影響,澳洲有9%。全歐洲有2%成年人對某種食物過敏。

導致過敏的食物只要一丁點,就能引發危及生命的過敏反應,這意味患者和家庭活在恐懼和焦慮中,相關的飲食限制成為社會和家庭生活的負擔。

過敏案例顯著增加的原因無法確定,世界各地的研究人員正努力尋找對抗這種現象的方法。

常見食物過敏源:牛奶、雞蛋、花生

花生也是常見的過敏原之一。法新社
花生也是常見的過敏原之一。法新社

過敏是因免疫系統對抗環境中的物質造成,這種稱為過敏原的物質應是無害的,卻被免疫系統當作攻擊目標,導致過敏反應,症狀包含皮膚發紅、發腫和蕁麻疹,在嚴重情況下會發生嘔吐、腹瀉、呼吸困難與過敏性休克。

引發兒童過敏的最常見食物包括牛奶、雞蛋、花生、堅果(如核桃、杏仁、松子、巴西堅果、山核桃)、芝麻、魚類以及貝類(如甲殼類和軟體動物)。

澳洲1歲兒童有9%對雞蛋過敏。(歐新社)
澳洲1歲兒童有9%對雞蛋過敏。(歐新社)

食物過敏情況在過去30年顯著增加,尤其是在工業化社會,確切的增幅與食物及患者的生活地點有關。例如,1995年到2016年之間,英國孩童對花生過敏案例增加了5倍。

倫敦國王學院EAT研究針對1300位3歲兒童所做的調查顯示,有2.5%對花生過敏,而澳洲兒童對食物過敏的比率更是舉世最高,研究發現,澳洲1歲兒童9%對雞蛋過敏,3%對花生過敏。

「對手」變少 免疫系統攻擊無害物質

研究顯示,住在西方國家都市裡比較容易出現過敏症狀。圖為倫敦鬧區。(歐新社)
研究顯示,住在西方國家都市裡比較容易出現過敏症狀。圖為倫敦鬧區。(歐新社)

除了人們對過敏意識增加以及對過敏診斷能力提高外,環境也可能是造成過敏增加的原因,且跟西方生活方式有關。

發展中國家過敏比率較低,且過敏較可能發生在城市而非鄉村地區,原因可能包括汙染、飲食變化以及接觸微生物機會較少。這些因素改變了免疫系統的反應方式。

此外,移民在接納他們的國家中,氣喘與食物過敏發生率似乎高於原籍國,這進一步說明環境因素的重要性。

全世界對食物過敏的人為何愈來愈多,目前並無單一解釋,但學界指出一些原因,其中之一是衛生狀況改善,使得兒童被感染機會減少,尤其是寄生蟲感染,而人體對付此類感染時啟動的機制,跟對付過敏原是一樣的。隨著要對付的寄生蟲減少,免疫系統轉而對付那些本來無害的東西。

不曬太陽 缺乏能抗過敏的維他命D

知名的抗過敏藥劑EpiPen。(路透)
知名的抗過敏藥劑EpiPen。(路透)

另個原因則是缺乏增強免疫力、讓我們不容易過敏的維他命D。全世界大多數人口均無法得到足夠的維他命D,原因包括不常曬太陽,美國維他命D缺乏症的發生率在過去10年幾乎增加了一倍。

一項較新的「雙重過敏原暴露」理論認為,食物過敏的發生取決於暴露時間、劑量和暴露形式間的平衡,例如有些人是透過皮膚來產生過敏抗體,尤其是嬰兒時期因濕疹發炎的皮膚。

但有人認為,斷奶時期吃會引發過敏的食物有好處,能防止過敏發生,因能讓腸道免疫系統已準備好容忍細菌以及食物等外來物質。

倫敦國王學院研究顯示,從嬰兒出生後就開始餵花生,到5歲時他們對花生過敏的機率降低8成,且這項研究也導致美國嬰兒期花生食用指南的改變。

致死案例頻傳 只能小心再小心

英澳兩國青少年因食物過敏死亡,凸顯出這種症狀對人類的影響,而目前並尚無根治食物過敏的方法,只能避開會引發過敏的食物,以及在發生時迅速就醫。

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