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想到太空旅遊? 花大錢升空一趟卻可能根本沒上太空!

2018-12-15 11:00:00聯合報 編譯陳韋廷/報導

維珍集團創辦人布蘭森旗下維珍銀河公司載人太空船「團結號」(VSS Unity)13日試飛成功,是美國自2011年中止太空任務後,第一次有太空船自美國國土起飛航向太空,且此次試飛也為人類太空旅行跨出重大一步,但也重新挑起長久以來國際上對於地球與太空界線的論戰。

試飛成功後,布蘭森(中)跟兩位駕駛開心合影。 (美聯社)
試飛成功後,布蘭森(中)跟兩位駕駛開心合影。 (美聯社)

「太空人之翼」 其實沒上太空?

在團結號飛抵距離地表82.7公里的高度後,美國聯邦航空總署(FAA)宣布將頒發「太空人之翼」(Astronaut Wings)勳章予該太空船駕駛,但這項美國標準卻不同於國際所公認、以太空總署(NASA)噴射推進實驗室創辦人之一命名的「卡門線」(Karman line),即海拔高度62英里,也就是100公里。美國空軍與FAA頒發該勳章給曾飛至海拔50英里(約80.5公里)以上高度的飛行員。

華盛頓郵報報導,當目標是把遊客從次軌道帶進天空的維珍銀河準備載客首次登上太空時,關於太空是從何處開始的問題依然存在。NASA首席歷史學家比爾‧貝瑞說:「這是個有趣的問題。國際上沒有任何一致的定義。」

白騎士2號起飛時,維珍銀河公司人員密切觀測試飛情形。 (路透)
白騎士2號起飛時,維珍銀河公司人員密切觀測試飛情形。 (路透)

火箭故障 差7公里只能算上天空

卡門線除了被促進世界航空活動記錄保存組織國際航空聯盟使用外,2004年首次舉行的1000萬美元獎金比賽安薩里X大獎( Ansari X prize)也採用卡門線來當比賽標準,該線因此成為被廣泛接受的太空界線。

亞馬遜創辦人貝佐斯旗下太空公司藍源也打算載人飛越卡門線,而首位進入太空的美國人是艾倫‧謝帕德,在1961年於15分鐘的次軌道飛行期間到達約186.7公里的高度。

地球與太空界線這項問題有多麼難解,則可從NASA太空人尼克‧海格近來的飛行窺知一二。今年10月,海格因火箭故障而被迫取消前往國際太空站時,NASA起初指海格因為有擦到100公里邊緣而被認為有進到太空,但後來又改口稱海格跟俄羅斯太空人歐夫契寧實際上只達到海拔93公里左右的高度。

團結號抵達太空邊界後從駕駛艙望出去的景色。 (歐新社)
團結號抵達太空邊界後從駕駛艙望出去的景色。 (歐新社)

飛夠高就無法管 各國領空任遨遊

而在國際法上,太空的正式起點並無確切定義。跟水不同的是,大氣並無確切界線,只不過隨著海拔愈高,空氣愈稀薄。

不過,許多國家更喜歡這種模糊,允許它們的情報衛星等太空設施飛越一國上空,但並未侵犯該國領空。

安全世界基金會計畫規劃主任布萊恩‧韋登說:「若你駕駛的是架飛機,國家主權就變得很重要,但若是顆衛星,它們幾乎可在任何地方飛行,無須獲得許可。」支持較低太空邊界門檻的他還說:「從技術角度上看,50英里是個很好的定義。」

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