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天花病毒存放地爆炸! 專家一個原因讓你「免驚」

2019-09-19 10:00:00聯合報 編譯莊蕙嘉/綜合報導

電子顯微鏡下的天花病毒。
 (美聯社)
電子顯微鏡下的天花病毒。 (美聯社)

位於俄羅斯西伯利亞的「國家病毒學與生物科技研究中心」16日發生爆炸及火災,造成一人燒燙傷。令外界擔憂的是,此處是全球僅存的兩處天花活病毒樣本存放地之一,爆炸是否可能導致病毒外洩,重演歷史悲劇。專家指出,大部分病毒不耐高溫,不致於有傳播風險。

Vector:爆炸處沒有任何生物物質

位於西伯利亞科利索沃的「國家病毒學與生物科技研究中心」(Vector)在官網發表聲明說,在該中心六層樓強化混凝土建築中的五樓,發生一場因氣體鋼瓶爆炸引起的火災,該處是一間衛生檢查室,正進行維修工程,有一名工人受傷。建築物未受損,該處也沒有任何生物物質。

Vector成立於1974年前蘇聯時期,涵蓋流行病學、分子生物學、病毒學、細菌學、基因工程、生物科技等,旨在開發及應用疾病的診斷技術與治療方式,運作經費來自俄羅斯聯邦預算。

位於俄羅斯西伯利亞的「國家病毒學與生物科技研究中心」。 圖/取自西伯利亞時報
位於俄羅斯西伯利亞的「國家病毒學與生物科技研究中心」。 圖/取自西伯利亞時報

專屬墓地 埋葬死於危險病菌患者

在全盛時期,Vector一度擁有100棟建築,甚至有專屬墓地,用來埋葬死於危險病菌的人。洛杉磯時報2006年報導,該機構的一名科學家在自己身上注射馬爾堡病毒,病發死亡後即埋葬在園區墓地。

這家研究機構15年前也曾發生意外,一名女研究員不慎被帶有伊波拉病毒的針頭刺到,之後發病死亡。目前Vector仍保存多種危險病毒樣本,包括天花、伊波拉、馬爾堡病毒及炭疽桿菌等。

天花最早可追溯至西元前1500年,古埃及法老拉美西斯五世就曾感染。據專家推測,天花病毒可能透過商人和軍隊傳播,擴散至歐洲及世界各地。

Vector的研究人員謹慎操作樣本。 圖/取自西伯利亞時報
Vector的研究人員謹慎操作樣本。 圖/取自西伯利亞時報

20世紀 天花奪走全球3億條人命

天花致死率達三成,患者身上會留下無法消除的疤痕,失明是最嚴重的後遺症。直到1980年,世界衛生組織(WHO)正式宣布撲滅天花,成為人類史上第一個完全絕跡的傳染病。據統計,光是20世紀,天花在全球就奪走3億條人命。

除了Vector,另一個保存天花病毒樣本的地方是美國疾病防治中心(CDC)。這兩個機構雖在WHO同意下保存病毒,但部分科學家認為保存價值不高,不如完全銷毀才能避免任何風險。

加拿大亞伯達大學教授艾文斯認為Vector這場火災應該不用擔心,他說:「聽起來火災地點不在病毒存放或研究室附近。」即使起火點在病毒儲存設施處,對人類危害也非常小,艾文斯表示:「一場火不致於造成感染災難。」

這類病毒樣本通常以冷凍方式保存,放在攝氏零下80度的金屬冷凍庫內,冷凍庫有備用電力系統,即使停電也能確保儲存溫度不變。

1947年兩名醫師在紐約市衛生局為民眾接種天花疫苗。
 (美聯社)
1947年兩名醫師在紐約市衛生局為民眾接種天花疫苗。 (美聯社)

火災有風險 但「多數病毒不耐熱」

美國亞利桑納州立大學「免疫療法、疫苗與病毒療法中心」主任麥法登也同意艾文斯的見解,他說:「雖然火災對任何生物實驗室都是風險,但不具散播活病毒的威脅。大多數的病毒都不耐熱,所以病毒才需要存放在低溫環境下。」

香港中文大學何鴻燊防治傳染病研究中心榮譽臨床副教授甘啟文說,病毒儲存規定非常嚴格,像天花和伊波拉這類高度危險的病毒,必須存放於最高級別的第四級實驗室中。他指出,病毒其實很脆弱,超過攝氏100度就能殺死,但爆炸確實有讓在場人員感染病毒的可能性。

天花疫苗協助人類在1980年撲滅天花。 (路透)
天花疫苗協助人類在1980年撲滅天花。 (路透)

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